Născut la Blida (Algeria) în 1920, Jean Daniel a fost unul dintre intelectualii cei mai influenţi ai stângii din Franţa şi este amintit mai ales pentru apropierea sa de figuri reprezentative precum scriitorul Albert Camus şi pentru că ar fi trăit îndeaproape cele mai relevante evenimente ale secolului XX.

Jean Daniel a căpătat prestigiul internaţional datorită unui interviu pe care i l-a luat preşedintelui american John F. Kennedy, a cărui asasinare a urmărit-o în direct alături de liderul cubanez Fidel Castro în noiembrie 1963.

Cu mult înainte însă, în cel de-al Doilea Război Mondial, el s-a alăturat mişcării de rezistenţă împotriva ocupaţiei naziste, a luptat alături de generalul Leclerc pentru eliberarea Franţei, iar la încheierea conflictului a studiat Filosofia la Universitatea Sorbona din Paris.

În 1947 el a fondat revista culturală Caliban, cu sprijinul lui Albert Camus, pe care a condus-o până în 1951.

În 1954 a început să lucreze pentru revista L'Express şi a acoperit războiul din Algeria, declarându-se favorabil negocierilor cu luptătorii pentru independenţă ai Frontului pentru Eliberare Naţională (FLN).

Notorietatea sa l-a ajutat să obţină interviuri cu personalităţi precum Kennedy sau Castro, iar în 1964 s-a asociat cu omul de afaceri Claude Perdriel şi a cumpărat publicaţia France Observateur (rebotezat L'Obs) care în final a devenit Le Nouvel Observateur şi una din publicaţiile de referinţă ale stângii franceze.

El s-a menţinut ca director al revistei până în 2008, dar a continuat să rămână editorialist până aproape de sfârşitul vieţii sale.