Motivul pentru care discrepanța este atât de mare are legătură cu tipul de microplastic implicat în cercetare, dar și cu modul în care oamenii de știință încearcă în mod tradițional să măsoare cantitatea de microplastice din apele mării.

Până acum, aceștia foloseau plase cu ochi minusculi, suficient de mici pentru a colecta bucăți de plastic cu un diametru de o treime dintr-un milimetru.

Numai că, de-a lungul timpului, particulele de plastic se degradează progresiv în bucățele din ce în ce mai mici. Astfel, toate particulele mai mici decât ochiurile plasei rămâneau în urmă. În timp ce aceste plase erau suficient de mici pentru a filtra planctonul, erau, de fapt, prea mari pentru a putea colecta cele mai mici particule de plastic, cunoscute sub numele de mini-microplastice.

Cu această limitare în minte, echipa de cercetători a ajuns la concluzia că trebuie folosită o altă metodologie pentru a putea determina cantitatea exactă de microplastic din apele mărilor.

Au folosit o nevertebrată cunoscută sub numele de „salp”. Este un tip de plancton care se hrănește cu particule minuscule de alimente de aceleași dimensiuni ca și microplasticele. Cercetătorii și-au dat seama că stomacul unei asemenea creaturi este locul perfect în care mini-microplasticul se acumulează. De asemenea, au colectat și mostre de apă dulce de la suprafață. În laborator, au luminat ambele tipuri de mostre pentru a vedea câte particule de microplastic există și au ajuns la concluzia că valorile sunt mult mai mari decât arată studiile anterioare.