Vaporul avea 31 de persoane la bord, a precizat într-o conferinţă de presă şeriful comitatului Stone, Doug Rader.

Cel puţin cinci perosane au fost date dispărute, iar alte şapte au fost spitalizate în urma accidentului, care a avut loc joi (ora locală), pe Lacul Table Rock, în contextul în care regiunea americană Midwest este afectată de furtuni violente, scrie news.ro.

Mai multe persoane au reuşit să ajungă singure la mal, a precizat şeriful.

Operaţiuni de salvare, întrerupte pe timpul nopţii, urmau să fie reluate vineri dimineaţa (ora locală), inclusiv cu scafandri, în vederea găsirii persoanelor date dispărute.

Între răniţi, doi se aflau în stare critică, potrivit filialei locale a Cox Medical Center, o structură spitalicească privată din Missouri.

Vaporul, de tip amfibie, care se poate deplasa pe uscat cu ajutorul unor roţi, încerca să ajungă la mal, atunci când a fost răsturnat de rafale violente de vânt.

Potrivit şerifului, alt vapor care naviga la momentul respectiv pe lac s-a întors la mal în siguranţă.

Furtuna ”a venit foarte rapid” joi seara, a declarat la telefon pentru AFP Rick Kettels, proprietarul Lakeside Resort, un complex hotelier de pe malul lacului.

”Am trăit aici cea mai mare parte a vieţii mele şi nu am văzut niciodată o furtună atât de rea”, a declarat el, adăugând că serviciul local de meteorologie nu a avertizat cu privire la iminenţa acesteia.

RAFALE DE 119 KM/H

El a făcut înregistrări video de pe mal, în care a surprins valuri ce se abat asupra pontonului, după care a aflat că un vapor s-a răsturnat. ”Având în vedere valurile, nu cred că acest vapor ar fi avut vreo şansă”, a apreciat el.

Lacul Table Rock, situat în apropiere de oraşul Branson, în sudul statului, la frontiera cu Arkansas, este un lac artificial foarte frecventat de turişti.

Rafale de vânt de până la 119 kilometri pe oră au fost înregistrate, care au scos arbori din rădăcini şi au provocat pene de curent în regiune, a anunţat Steve Lindenberg, un meteorolog de la Springfield, la 72 de kilometri nord de Branson.

”Inima ne este grea în această seară”, a anunţat oraşul Branson, declarându-se ”mic ca mărime, dar cu inima mare”, într-un comunicat. ”Este un moment foarte tulburător pentru toţi cei implicaţi”.

Cu ajutorul Crucii Roşii şi unor reprezentanţi ai oraşului, Primăria Branson a rămas deschisă pentru a primi victimele şi pe rudele acestora, părinţi şi supravieţuitori.

Branson este o destinaţie populară de vacanţă, cu săli de spectacol şi de muzică country şi atracţii precum Dolly Parton's Stampede.

Consiliul Naţional pentru Securitatea Transporturilor (National Transportation Safety Board, NTSB) urma să trimită vineri o echipă să ancheteze cu privire la accident, a anunţat agenţia americană.

Compania proprietară a vaporului care s-a răsturnat, Ripley Entertainement, propunea acestă excursie "Ride the Ducks" de anul trecut, în această regiune a Munţilor Ozarks.

Într-un comunicat, compania a dat asigurări că ”va face tot posibilul în vederea ajutorării familiilor afectate şi autorităţilor, care-şi continuă operaţiunile de căutare şi salvare”.

Potrivit meteorologilor, furtuna care a afectat Missouri face parte dintr-o serie de evenimente similare care au afectat joi seara o bună parte din Midwest.

Mai multe tornade au parcurs Iowa, la nord de Missouri, care au rănit persoane şi au avariat clădiri, fără să omoare pe cineva.

La 2 octombrie 2005, 21 de persoane au murit pe Lacul George, în statul New York, în naufragiul unui vapor de promenadă la bordul căruia se afla un grup de 48 de turişti de vârsta a treia, cea maimare parte canadieni. Vaporul s-ar fi răsturnat, potrivit unor martori, în siajul unei nave mai puternice.